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settembre 28, 2010

I dinosauri 'con le corna ' del continente perduto sono state scoperte da un'équipe dell'Università dello Utah.

Due nuove specie "cornute" scoperte nello Utah, che nel Cretaceo faceva parte di una massa terreste isolata, Laramidia

Due nuove specie di dinosauro, con ornamenti corporei tra i più elaborati e bizzarri mai ritrovati, sono state scoperte da un'équipe dell'Università dello Utah.

Appartengono alla famiglia dei Ceratopsidi, che comprende anche il triceratopo: erbivori quadrupedi caratterizzati da corna e altre protuberanze ossee che crescevano sul retro della testa.

Il più grande dei due dinosauri, Utahceratops gettyi, aveva un cranio lungo due metri e mezzo: "Era un rinoceronte gigante con una testa enorme e ridicola", dice Mark Loewen, coautore della ricerca. L'altro, Kosmoceratops richardsoni, "era uno degli animali più bizzarri che si conoscano, con tutta una serie di gingilli che gli decoravano il capoccione", aggiunge Scott Sampson, che ha guidato l'équipe di scienziati dell'équipe. La testa di Kosmoceratops era tutta coperta di corni: uno sul naso, due sugli occhi due alla base delle guance, e diversi su tutto il collare osseo.
"Gran parte di questi ammennicoli non sarebbe servita a granché contro i predatori", spiega Sampson. Molto più probabilmente, erano un richiamo sessuale per attirare i partner o intimidire i rivali.


Diversi fossili - anche se non completi - di entrambi i dinosauri sono stati trovati nel Grand Staircase-Escalante National Monument, nello Utah, che un tempo faceva parte del "continente perduto" di Laramidia. Durante il Cretaceo, la regione centrale dell'America del Nord restò sommersa, separando per 30 milioni di anni l'Est e l'Ovest del continente. La parte occidentale diventò una massa continentale emersa a sé stante.

"Un viaggiatore nel tempo che sbarcasse nel Cretaceo potrebbe andare in barca dal Golfo del Messico fino al Mar Glaciale Artico senza mai vedere terra", dice Thomas Holtz, paleontologo dell'Università del Maryland. L'antico continente di Laramidia è oggi una miniera di fossili, anche perché all'epoca era interessato da un'intensa attività geologica. "Si stavano formando le Montagne Rocciose", prosegue Holtz. "I movimenti tellurici facevano innalzare montagne e ne spezzavano altre, i sedimenti precipitavano in pianura e andavano a formare, con il tempo, la roccia sedimentaria che ha preservato tutti questi fossili".


Utahceratopse e Kosmoceratops sono solo gli ultimi due dinosauri cornuti scoperti di recente in giro per il mondo: tutto fa pensare, sostengono gli autori della ricerca, che altri verranno presto dissotterrati. Il nuovo studio è stato pubblicato dalla rivista online PLoS One.

fonte: National Geographic Italia


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